Que signifie forêt humide ?

Définition forêt humide:

La forêt humide est une forme de jungle, à climat équatorial, tropical à subtropical, ou tempéré, avec une forte pluviométrie comprise entre 1500 à 3000 mm par an de précipitations pluvieuses. Elle est pluvisylve, sempervirente en zone tropicale à décidue en zone tempérée; ce type de forêt est surtout composée de feuillus mais peut intégrer des conifères.

Une portion ombragée de forêt humide tropicale:
L'intérieur d'une forêt humide tropicale
À l'intérieur d'une forêt humide de milieu tropical, l'ombre règne en dessous de la cimes des arbres. La vapeur d'eau s'y trouve presque constamment, donnant une ambiance de brouillard.


En zone tempérée:

Les forêts tempérées humides sont des forêts situées à une latitude moyenne qui reçoivent de grandes quantités de précipitations, principalement en raison de leur situation dans les zones à climat océanique. Il peut s'agir de forêts de conifères (où prédominent les gymnospermes) ou de feuillus (où les plantes à feuilles larges ou d'angiospermes sont prédominantes). Ils sont situés au nord-ouest de l'Amérique du Nord, au nord-ouest de l'Europe (Grande-Bretagne, Norvège et nord-ouest de l'Espagne), au sud du Chili et au sud-ouest de l'Argentine, au sud-est de l'Australie (Tasmanie / Victoria) et sur la côte ouest de la Nouvelle-Zélande). D'autres, en revanche, poussent dans des régions subtropicales telles que l'est de la mer Noire (nord-est de la Turquie et la Géorgie occidentale), le sud et le sud-ouest de la mer Caspienne (sud-est et nord-ouest de l'Azerbaïdjan et le nord de l'Iran), l'île du Nord de la Nouvelle-Zélande, Afrique du Sud, Japon et Taïwan.

Les forêts humides tempérées se distinguent des autres forêts tempérées par quelques facteurs:

  • Précipitations: fortes précipitations (minimum 2000 à 3000 mm/an, selon la latitude), presque toujours dues aux vents océaniques.
  • Proximité relative de l'océan: les forêts tempérées humides dépendent de la proximité de l'océan pour modérer les variations saisonnières de la température, créant des hivers plus doux et des étés plus froids que dans les zones climatiques continentales. De nombreuses forêts tempérées et humides développent des brouillards en été qui gardent le froid pendant les mois les plus chauds.
  • montagnes côtières: des forêts humides et tempérées se développent lorsqu'il y a des montagnes près de l'océan, ce qui augmente le niveau de précipitation sur les faces faisant face à l'océan.

Il existe essentiellement deux types d'écosystèmes définis comme des forêts tempérées humides:

En zone tropicale à subtropicale:

Les forêts décidues humides tropicales et subtropicales constituent un biome des zones intertropicales caractérisé par une formation végétale arborée haute et dense, avec une forte diversité, ainsi qu'un climat chaud et très humide.

C'est la forêt la plus riche en diversité spécifique, tant pour les arbres que pour la flore ou la faune en général (jusqu'à plusieurs centaines d'espèces d'arbres par hectare, contre une dizaine au maximum en milieu tempéré). Elle est caractérisée par des arbres de grande taille à croissance lente tant qu'ils n'émergent pas sur la canopée, stade auquel ils se dotent souvent de puissants contreforts. Les espèces, genres ou familles endémiques y sont les plus élevés parmi les écosystèmes des terres émergées.

Le terme forêt équatoriale désigne également la forêt primaire qui occupe ce biome (dans les autres cas, on emploie le terme forêt secondaire). L'expression "forêt pluviale" est un anglicisme (traduction mot à mot de rain forest), l'expression française étant "forêt équatoriale". Les expressions "forêt ombrophile tropicale" ou "forêt tropicale humide" sont également employées.

Ce biome regroupe plusieurs types de forêts denses humides des régions tropicale et subtropicale (entre les tropiques, y compris l'équateur).

La forêt ombrophile tropicale (ou forêt tropicale humide, ou encore forêt pluviale tropicale) est principalement composées d'arbres sempervirents, qui restent verts toute l'année et ne résistent ni au froid, ni à la sécheresse. Elle comprend notamment:

  • la forêt ombrophile de basse altitude, formée de nombreuses espèces d'arbres à croissance rapide, dépassant souvent 50 m de haut;
  • la forêt ombrophile montagnarde, riche en plantes vasculaires et en épiphytes, et dont les arbres dépassent rarement 50 m de haut;
  • la forêt ombrophile de brouillard (ou forêt de nuage), dont la cime des arbres, qui atteint rarement 20 m de haut, baigne dans une brume quasi permanente;
  • la forêt ombrophile marécageuse, dont le sol très humide peut être approvisionné en eau douce ou en eau saumâtre.

La forêt semi-décidue tropicale et subtropicale est présente dans des régions connaissant une saison sèche plus ou moins marquée durant laquelle les arbres de la strate supérieure perdent leurs feuilles, alors que les strates inférieures sont occupées par des arbres et des arbustes majoritairement sempervirents et plus ou moins sclérophylles.

La forêt ombrophile subtropicale est rarement représentée et se confond souvent avec la forêt ombrophile tropicale. Elle connaît néanmoins des écarts de température nettement plus importants au cours de l'année et sa strate inférieure comprend parfois quelques arbustes.


Climat:

La forêt humide est située dans les régions de la zone intertropicale soumises à un climat équatorial. Ce climat a pour principales caractéristiques une forte humidité ambiante et une chaleur permanente ainsi qu'une égalité plus ou moins prononcée de la durée du jour et de la nuit durant toute l'année.

De type chaud, il présente des moyennes mensuelles systématiquement supérieures à 18 °C. La température relevée toute l'année dans ces régions se situe autour de 25-30 °C, avec une amplitude thermique relativement faible: de l'ordre de 5 °C. Cette monotonie thermique s'exprime également dans les écarts de températures jour/nuit. Les précipitations sont fortes dans les régions équatoriales: supérieures à 1500 mm/an avec toujours plus de 100 mm mensuels (en moyenne 200 mm), mais le caractère marqué du climat est plutôt le fait de précipitations constantes (il pleut pendant les 3/4 de l'année) et donc d'une humidité permanente élevée (80 % au sol en moyenne).

Les forêts de nuages ou forêts de brouillard ou forêts de montagnes, situées entre 1000 et 3000 mètres d'altitude, bénéficient de précipitations largement supérieures aux forêts des plaines: 2000 à 8000 mm selon l'altitude, et la température baisse de 0,6 °C pour 100 m de gain d'élévation.

Cet ensemble climatique est caractérisé par la présence de l'alizé. Ce vent de direction nord-est dans l'hémisphère nord et sud-est dans l'hémisphère sud est une composante importante de ce climat par son apport de précipitations, et exerce son influence depuis le niveau de la mer jusqu'à 2 000 m d'altitude. Dans les zones proches de l'équateur, les alizés influents sont les alizés océaniques, ce sont ces vents doux et lents (20 km/h) qui amènent la pluie (par évaporation océanique) dans les régions équatoriales, a contrario des régions arides où les alizés continentaux qui y sont actifs n'amènent qu'aridité.

Plus on s'éloigne de l'équateur (météorologique), plus on s'approche d'un climat tropical à saisons alternées qui admet une saison sèche contrairement à l'équatorial, mais également une augmentation de l'amplitude thermique, aussi bien journalière qu'annuelle, et de la pression atmosphérique qui est plus faible dans les zones proches de l'équateur. Les journées de la forêt tropicale sont donc souvent ensoleillées, puis des averses torrentielles y tombent le soir, souvent sous forme d'orages.


Végétation:

À lui seul, l'écosystème de la forêt humide contient 70% des espèces végétales connues. Cette hyper-biodiversité s'explique par l'effet Janzen-Connell. Sa végétation, caractérisée par la stratification verticale, est grandement dominée par les plantes, surtout les espèces fleurissantes (florales) et les arbres. On peut trouver entre 80 et 200 espèces d'arbres par hectare dans les forêts tropicales humides mûres. Cependant, nous ne retrouverons que rarement deux individus de la même espèce dans un hectare. Une ou deux espèces ne pourront dominer à elles seules que dans les secteurs spécifiques tels les marécages.

Les feuilles ont en général des extrémités très allongées qui permettent d'accélérer l'évacuation de l'eau car l'eau stagnante gène les fonctions respiratoires et assimilatrices de l'arbre et favorise les plantes épiphytes. Il y a peu de bourgeons car il n'y a pas de mauvaise saison à surmonter. Quand ils existent, ils sont protégés par des poils, du mucilage ou des feuilles secondaires.

La canopée de la forêt tropicale humide est un écosystème à elle seule. Elle se compose d'arbres pouvant atteindre des hauteurs de 30 à 50 mètres. Les arbres émergents ne forment pas une strate dense: ils sont exposés à des températures élevées, à des vents parfois violents et à un air peu humide. La canopée supérieure est constamment occupée par différentes espèces d'animaux, dont un grand nombre y passe l'essentiel de leur vie.

La mangrove n'appartient pas à la forêt tropicale humide proprement dite, mais elle permet une transition entre cette dernière et les océans, elle subit le même climat mais son biome est différent car il est semi-aquatique et salé.

Les épiphytes prospèrent dans les forêts tropicales grâce à la chaleur, mais surtout grâce à l'humidité ambiante. D'ailleurs c'est dans les forêts tropicales d'altitude, dite forêts de brouillards, qu'ils sont les plus abondants, grâce au brouillard constant de ces zones. Ce sont des plantes et des fleurs qui ne poussent que dans le brouillard et l'humidité.


Dimension humaine:

Il semblerait que, globalement, les forêts humides stockent (légèrement) plus de carbone qu'elles n'en rejettent et participeraient de ce fait à la réduction de l'effet de serre, des gaz à effet de serre. Dans la pratique, la baisse des surfaces (souvent par brûlis) oblitère un peu ce bilan. Cependant, il y a des tentatives intéressantes de plantations à grande échelle de forêts destinées à être des puits de carbone (en gardant en mémoire la pauvreté écologique de ce type de milieu).

La forêt humide assure la préservation de la biodiversité, joue un rôle important dans le cycle de l'eau. Elle permet aussi une exploitation forestière pour les besoins de l'homme.

La pharmacopée utilise des molécules issues de la forêt humide qui regroupe de nombreuses plantes médicinales, trouvées en herboristerie.

La déforestation dans les forêts tropicales humides est souvent critique, comme à Sumatra en Indonésie. La principale menace pesant sur ces écosystèmes est la déforestation; plus que l'exploitation forestière proprement dite, c'est le changement d'occupation du sol qui est problématique: conversion en plantation (palmier à huile, eucalyptus, pins), agriculture (soja, canne à sucre) ou urbanisation. Selon la FAO, la déforestation concerne chaque année plus de 13 millions d'hectares. Toutes les forêts équatoriales du globe sont concernées.

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