L'aquariophilie pour des aquariums modernes

Définition de corail

Que signifie corail ?

Définition corail:

Le corail est un polype vivant en mer, un animal marin, dans une coupe rigide composée de carbonate de Calcium (calcite ou aragonite) qu'il sécrète lui-même. Tout comme les méduses, les actinies (anémones de mer), les pennes de mer et les millépores, les coraux appartiennent à l'embranchement des cnidaires, dont le mode d'organisation est le plus simple de tous les animaux multicellulaires. Le polype d'un corail possède un corps cylindrique et une bouche entourée d'un anneau de tentacules. En fait, à quelques différences près, il s'agit d'une anémone de mer miniature.


Coraux et coraux...

Les coraux peuvent être solitaires (une seule coupe, un seul polype) ou coloniaux. Dans ce dernier cas, les coupes, contenant chacune un polype, se soudent les unes aux autres pour former une colonie qui comprend des milliers d'individus et peut s'étendre sur quelques mètres. Dans ce condominium sous-marin, les locataires bénéficient de plusieurs avantages écologiques en matière de protection, d'alimentation, de reproduction, de stabilité génétique et de respiration. Les coraux sont les principaux constituants des récifs coralliens.

Détail d'une branche de corail rouge de Méditerranée avec le déploiement des polypes blancs:
Le corail rouge de Méditerranée, Corallium rubrum, avec ses polypes blancs
À l'origine du mot Corail, l'espèce Corallium rubrum est LE corail rouge de la Mer Méditerranée. Il déploie de superbes polypes d'un blanc pur à l'abri de la lumière. Voir cette page sur le corail rouge.


Les coraux hermatypiques qui sont ceux qui construisent les récifs contiennent des algues unicellulaires, les zooxanthelles, à des densités de l'ordre de 1 million de cellules par cm2. Ces algues ont besoin de lumière pour la photosynthèse; elles utilisent alors le gaz carbonique dissous dans l'eau de mer, l'azote et le phosphore minéral pour fabriquer de la matière organique qui sera utilisée par le polype. En déplaçant l'équilibre des carbonates, elles facilitent la précipitation du carbonate de calcium, base du squelette des coraux (la calcification).

Très prisé en aquarium récifal, le corail rose Acropora millepora:
Un corail rose du genre Acropora
La maintenance de corail vivant en aquarium, faisant penser à un mini-récif qui a donné ses lettres de noblesse à l'aquariophilie récifale. On verra ainsi le guide pour savoir comment maintenir des coraux durs en aquarium.

Les zooxanthelles éliminent rapidement l'anhydride carbonique produit par le métabolisme des coraux et qui dissout le carbonate de calcium. Ainsi les zooxanthelles augmentent la production de calcaire qui peut-être dix fois supérieure à celles des coraux démunis d'algues (azooxanthellés).

Les cellules ectodermiques de la région basale du polype produisent des filaments chitineux extrêmement fins qui garnissent les vides situés entre le polype et le squelette. Les cristaux de calcaire croissent dans cette zone, dans une solution sursaturée en ions calcium de consistance gélatineuse.

Si la plupart des coraux durs sont sessiles, de nombreux coraux mous comme les coraux cuirs peuvent bouger, ils sont vagiles. Les anémones de mer sont une exception parmi les coraux durs car elles peuvent facilement se déplacer, et même assez rapidement.

Voir aussi sable, sable de corail, bioérosion, platier.


La vie sexuelle des coraux:

Dans la grande barrière de corail, quelques jours aprés la pleine lune, une nuit de novembre, on peut assiter à l'un des plus beaux spectacles offerts par la nature: le frai des coraux tout le long des 2300 km de récif. Peu aprés la tombée de la nuit, l'eau grouille de minuscules ballots remplis d'oeufs et de sperme (qui ressemblent à des billes de polystyrène).

Condamnés à être sédentaires, les coraux ne peuvent partir à la recherche d'un partenaire aussi doivent-ils synchroniser leur frai avec une extrême précision.Les oeufs qui se développent plus lentement que le sperme,entament leur croissance dans les polypes coralliens dés le mois d'avril.De blancs, ils deviennent tour à tour roses,oranges,rouges,pourpres, verts voire bleus,à mesure que les saisons passent,de l'hiver au printemps.Chez certains coraux, les polypes sont soit mâles soit femelles, mais dans la plupart des cas ils sont hermaphrodites et produisent à la fois des oeufs et du sperme.

La saison, la température de l'eau et la lune sont trois facteurs importants pour une reproduction optimale. Lorsque toutes les conditions sont réunies, le signal du frai est donné. Il a lieu le long du récif,entre la deuxième et la septième nuit après la pleine lune, et chaque espèce de fraie qu'une seule fois. Peu après le crépuscule, on peut voir chez certains coraux les ballots d'oeufs et de sperme juste en dessous de la bouche des polypes. À un moment précis, chaque espèce libère ses oeufs et son sperme simultanément, au crépuscule ou en plein coeur de la nuit. En libérant oeufs et sperme la nuit les coraux évitent les prédateurs diurnes et, en frayant ensemble ils dépassent les possibilités de prédation des chasseurs nocturnes. Ils choisissent en outre le moment où les marées sont faibles,ce qui augmente les chances de fécondation.

Les coraux hermaphrodites recouvrent de sperme les poches d'oeufs. La fécondation a lieu seulement 30 minutes après. En atteignant la surface, ces poches se brisent, le sperme nage à la recherche d'oeufs d'un autre corail de la même espèce tandis que les oeufs dérivent, attendant d'être fécondés par le sperme d'une autre colonie.

L'expulsion des poches d'oeufs peut durer quelques secondes comme une trentaine de minutes. Les coraux Porites relativement massifs ne sont quant à eux pas hermaphrodites. Oeufs et sperme demeurent comme suspendus dans un nuage. Chez certains Porites le sperme nage vers la tête d'un corail de même espèce, fertilisant sur-le-champ les oeufs matures, qui sont couvés dans le corail même.Ce n'est que plus tard que les larves sont libérées dans l'eau.

C'est dans cette soupe d'oeufs et de sperme flottant à le surface de l'eau que naît la prochaine génération de coraux. Bien qu'elles puissent dériver ainsi dans le plancton pendant quelques temps, la plupart des larves coralliennes rejoignent le récif au bout de quelques jours.

Voir les synonymes de corail.
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