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Définition de microfossile

Que signifie microfossile ?

Définition simple: Un microfossile est un fossile d'une taille comprise entre trois centièmes de millimètre et un millimètre. Ces restes du microcosme sont étudiés dans le contexte de la micropaléontologie avec les méthodes de microscopie optique, le facteur de grossissement est généralement compris entre 5 et 100.

Définition microfossile:

Un microfossile est un fossile qui ne peut être étudié qu'à la loupe, au microscope optique ou au microscope électronique à balayage, dont la taille varie de quelques millimètres (mm) à quelques dizaines de microns (µm). Les microfossiles peuvent correspondre à des organismes entiers du microcosme, ou à un microbiote ou à des fragments de parties dures d'organismes plus gros ou à un macrobiote (par exemple, des dents, des otolithes, des épines). Les microfossiles des animaux ou de leurs parties sont appelés microfaune (par exemple, ostracodes, molaires de micromammifères) bien que ce terme soit également utilisé pour certains microfossiles de protistes (par exemple, foraminifères). Les microfossiles végétaux, provenant généralement de la fossilisation du phytoplancton, sont appelés microflore.

La science responsable de l'étude des microfossiles s'appelle la micropaléontologie. Les limites des plus petits nannofossiles et des plus gros macrofossiles sont fluides.

Spécimen de microfossile:
Un microfossile blanc
Ce spécimen de microfossile de la pente continentale antarctique (mer de Weddell) date de 12 000 ans: les radiolaires (petites sphères translucides, Ø ≈ 0,5 mm), aiguilles spongieuses (vitreuses), foraminifères planctoniques (blanc, petit), foraminifère benthique (grande coquille blanche) coquilles jaunâtres faites de grains de sable) l'accompagne.


Les techniques d'étude des microfossiles varient selon les groupes et les sédiments ou les roches matricielles (calcaires, par exemple) dans lesquels elles se trouvent, mais les plus courantes sont l'étude microscopique en couche mince avec laquelle On obtient des coupes bidimensionnelles d'organismes fossiles ou l'étude de microfossiles lavés lorsqu'il s'agit d'organismes conservés dans des sédiments meubles (par exemple des marnes, des schistes).

Les microfossiles comprennent, outre les grands foraminifères, entre autres des "protistes" (unicellulaires à noyau cellulaire), des tintinnidés (Tintinnida), des ostracodes (Ostracoda), des tentaculites (Tentaculitoidea, également Cricoconarida) et, avec une taille appropriée, des restes isolés de grands organismes tels que des éponges, des conodontes (Conodonta), des otolithes, des écailles de poisson et d'autres restes de petits vertébrés (microvertébrés).

Certains groupes de microfossiles (foraminifères, ostracodes, micromammifères -microvertébrés-, etc.) revêtent une grande importance en tant que fossiles index et marqueurs en biostratigraphie, issus de séries sédimentaires marines et continentales de différentes époques.

Souvent, des domaines scientifiques distincts au sein de la micropaléontologie sont individualisés en fonction de la composition chimique des microfossiles et, par conséquent, de la méthodologie de leur traitement en laboratoire et de leur étude. Encore une fois, ce sont les méthodologies de recherche et le type de fossiles étudiés (composition chimique ou taille) qui déterminent les zones de la micropaléontologie et non l'un ou l'autre groupe biologique particulier:Microfossiles carbonatés: comme dans le cas des fossiles de foraminifères, d'ostracodes et de coccolithophores.Microfossiles phosphatés: comme dans le cas des fossiles de dents de petits organismes vertébrés (par exemple, petits rongeurs) ou d'autres organismes à cordes tels que les conodontes.Microfossiles silicatés: comme dans le cas des fossiles de diatomées, des radiolaires et des spicules d'éponges.Microfossiles organiques: comme dans le cas des pollens fossiles, spores, étudiées dans le cadre de la paléopalynologie ou de la palynologie.
Il existe une taille de fossile plus petite que le microfossile, appelée nanofossile, qui est généralement étudiée par technique de frottis ou par microscopie électronique. La taille limite entre les deux est généralement établie autour de 50 µm, bien que dans les études à haute résolution de groupes du deutérium tels que les foraminifères, la fraction supérieure à 38 µm est étudiée avec des techniques "micro" et non "nano".

Les microfossiles sont indispensables à la détermination de l'âge relatif (biostratigraphie) des roches sédimentaires du cambrien (petite faune à carapace) à nos jours. En outre, ils constituent des indications importantes pour la reconstruction de la répartition de la terre et de la mer (paléogéographie), pour l'étude des océans (paléocéanographie), pour la description des habitats aquatiques fossiles (paléoenvironnement) et pour le développement du climat (paléoclimatologie) de la Terre. À l'aide de la décoloration des conodontes liée à la température, il est possible de déterminer le devenir thermique des roches sédimentaires, ce qui est important pour la recherche (prospection) de gisements de pétrole et de gaz en géologie appliquée (science des "réservoirs").

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